Une vache avec son veau

Publiée le 2 juillet 2019 Par administrator_3410c1b Dans Ecologie

L’avènement du lait éthique :  » Les mères demandent quand les vaches et leurs veaux sont séparés « 

Alors que l’activisme végétalien accroît la sensibilisation aux questions de bien-être animal, de plus en plus de fermes laitières laissent les veaux rester avec leur mère. Mais est-ce vraiment mieux pour les vaches ?

Un champ de vaches avec des veaux allaitants peut ressembler à une scène rurale normale. En fait, la vue de la ferme de David Finlay sur la côte de Dumfries et de Galloway est un spectacle que vous ne verrez probablement pas sur une autre ferme laitière au Royaume-Uni.

Presque tous les veaux sont séparés des vaches dans les heures ou les jours suivant leur naissance dans les fermes laitières. Cela permet aux éleveurs de vendre le lait que les veaux auraient autrement bu.

Mais c’est une réalité de l’élevage laitier qui fait la part belle aux défenseurs du bien-être animal et aux consommateurs, et c’est l’un des trois plus grands problèmes émotionnels du secteur, avec l’accès des vaches à l’extérieur et l’abattage des veaux mâles immédiatement après la naissance.

« C’est la seule chose sur laquelle les mères nous ont toujours posé des questions lors de nos visites à la ferme « , dit Finlay. « Ils n’aiment pas voir leurs veaux séparés de leur mère si tôt. »

La réaction de l’opinion publique a conduit à une lente croissance d’un nouveau secteur, qui s’appelle « l’élevage laitier éthique », où les veaux ne sont pas enlevés immédiatement à leur mère. Un expert estime qu’environ 400 exploitations laitières en Europe et en Australie expérimentent des méthodes – très différentes d’une exploitation à l’autre – pour ce que l’on appelle les systèmes « veau à pied ».

Avec un troupeau de 125 vaches, la ferme de Finlay, près de Castle Douglas dans le sud-ouest de l’Écosse, est le plus grand producteur connu en Europe pour introduire le système veau à pied. Mais le changement, qui en est à sa troisième année, n’a pas été facile.

 

Finlay a commencé le projet en 2017 dans l’espoir de prouver qu’une telle méthode pourrait fonctionner à plus grande échelle. « La première année a été désastreuse, dit-il, admettant qu’il voulait arrêter. « Nous ne pouvions tout simplement pas éloigner les vaches des veaux et les amener dans la salle de traite. Pendant des semaines, on y traînait les vaches.

« Il leur a fallu beaucoup de temps pour croire que les veaux seraient encore là à leur retour. C’était tellement de stress que les vaches n’y étaient pas habituées et ne connaissaient pas les règles. »

Finlay a dû être convaincu de maintenir le système pour une autre année par sa famille et d’autres membres du personnel après que son éleveur eut commencé à douter du projet et à partir, mais dès la deuxième année, les vaches avaient pris l’habitude d’avoir leur progéniture.

Les veaux doivent encore être séparés après le sevrage vers l’âge de cinq mois, un processus que Finlay et son nouveau berger Charles Ellett ont appris à gérer en commençant par des périodes de séparation de nuit.

« Ce premier jour, nous n’ouvrons pas les portes le matin, bien que les veaux et les vaches poussent un tollé énorme « , dit Finlay, qui a contourné le problème en introduisant une mère porteuse – généralement une vache plus âgée ne produisant pas beaucoup de lait. Ils utilisent ensuite cette vache pour conduire tous les veaux dans un champ de l’autre côté de la ferme pour les installer.

Une vache noire et blanche avec son veau

« C’est seulement éthique si vous ne savez pas quels sont les inconvénients »

Citation de Phil Latham, membre du conseil d’administration du Syndicat national des cultivateurs laitiers.

La période initiale de séparation de nuit aide à créer des liens sociaux entre les veaux, dit Finlay, facilitant ainsi la séparation finale. Les veaux femelles resteront ensuite à la ferme pour devenir des vaches laitières, tandis que les veaux mâles seront vendus après cinq à sept mois pour produire de la viande de veau.

On a constaté que le fait de laisser les veaux à leur mère réduit le taux de mortalité et les aide à grandir plus rapidement en leur donnant accès au lait de leur mère toute la journée, plutôt qu’à un substitut du lait en poudre. L’allaitement peut également aider à protéger les vaches contre la mammite, l’un des plus grands risques de maladie auxquels l’élevage laitier est aujourd’hui confronté.

Cependant, l’allaitement s’additionne à des « quantités folles de lait » perdues par le fermier pour la vente, dit Finlay. Il estime ses pertes à plus de 2 000 litres par vache prise par le veau, ce qui équivaut à une perte de revenu de plus de 500 livres sterling sur la base du prix moyen actuel du lait au Royaume-Uni. Les vaches retiennent également le gras pour leurs veaux lorsqu’elles sont introduites dans la salle de traite, « en nous donnant du lait demi-écrémé », plaisante Finlay.

M. Finlay croit toutefois que le modèle peut fonctionner et que l’amélioration de la santé et du système immunitaire des jeunes veaux produira des dividendes à long terme qui compenseront, dans une certaine mesure, la perte de lait. Et il a déjà constaté un regain d’intérêt pour ce qu’il fait au Royaume-Uni et à l’étranger.

L’an dernier, il a amassé plus de 50 000 £ grâce à une campagne de financement de la ferme et de ses installations de production de fromage. Inversement, l’activisme végétalien a aussi aidé, dit-il.

« Il n’y avait pas de demande auparavant, mais les militants végétaliens ont sensibilisé les consommateurs à l’importance du bien-être animal et créé un marché pour nous fournir des produits laitiers. Les laits d’origine végétale ont aussi habitué les gens à payer plus cher pour les produits laitiers « , dit-il.

C’est la perte de lait plus que tout autre chose qui, selon M. Finlay, dissuadera tous les producteurs laitiers, à l’exception d’un groupe spécialisé, d’y songer, à moins qu’ils ne puissent obtenir une prime pour le reste du lait. Toutefois, il espère que le soutien des consommateurs en faveur d’approches agricoles plus éthiques sera stimulé par l’activisme.

Mais d’autres producteurs laitiers restent sceptiques quant aux avantages pour la santé et le bien-être des vaches et des veaux – ainsi qu’à l’aspect économique de sa viabilité. « Ce n’est éthique que si l’on ne connaît pas les inconvénients « , dit Phil Latham, membre du conseil d’administration du National Farmers’ Union, qui exploite une ferme laitière dans le Cheshire et sépare ses veaux à une semaine.

Photo de veaux entrain de manger dans un élevage

« Oui, les veaux passent plus de temps avec leur mère, mais il y a toute une série de compromis avec une augmentation du risque de maladie en raison du mélange de différents groupes d’âge et d’un manque de contrôle sur la prise alimentaire du veau. Plus vous laissez le veau sur la vache longtemps, plus le stress est grand lorsque vous les séparez.

« C’est céder à l’ignorance urbaine. S’il peut obtenir une prime de marché en le faisant et survivre aux pertes de lait, alors bonne chance à lui, mais il ne s’agit pas de maximiser le bien-être dans mon esprit « , dit-il.

Un examen des preuves scientifiques récemment publié a révélé que même si un contact plus long entre les vaches et les veaux avait des effets positifs sur le comportement des veaux, une séparation précoce dans les 24 heures réduisait la détresse des vaches et des veaux.

« Plus vite vous brisez le lien[entre la vache et le veau], moins il y aura de vocalisations chez les veaux « , dit Marina Von Keyserlingk, professeure en bien-être animal à l’Université de la Colombie-Britannique et coauteure de l’étude.

Helen Browning, productrice laitière et PDG de l’organisme de commerce biologique, la Soil Association, sépare ses veaux et ses vaches dans les 24 heures, mais les garde ensuite avec une mère porteuse à la retraite ou au repos du troupeau laitier. Selon les normes biologiques, les veaux sont séparés de leur mère après la naissance, mais sont toujours gardés en groupe et doivent recevoir du lait de vache pendant leurs 12 premières semaines.

« Les veaux détestent être sevrés et les vaches détestent qu’on leur enlève leurs veaux, que ce soit après un jour ou cinq mois. Mais il vaut mieux le faire avant qu’un lien ne se crée. Dans la nature, les vaches vivraient en famille avec leurs vaches, leurs petits-enfants et leurs arrière-petits-enfants, alors nous interférons déjà beaucoup dans ce processus familial « , dit-elle.

Pour ce qui est de la santé et du bien-être des vaches et des veaux, les vétérinaires disent que la séparation n’est pas une priorité. « Si vous voulez vraiment améliorer le bien-être des animaux, nous devrions essayer de lutter contre la boiterie, la mortalité des veaux et de veiller à ce que le veau reçoive suffisamment de colostrum « , déclare le Dr Kathryn Ellis, vétérinaire spécialisé dans les animaux de ferme à l’Université de Glasgow.

M. Browning indique que les producteurs laitiers cherchent à apprendre de ce que fait M. Finlay, mais que l’industrie doit encore réfléchir à ce qui est le mieux pour le bien-être des veaux et des vaches qui sont élevés pour produire du lait. « Nous devrions réfléchir à la question que nous essayons de résoudre. S’agit-il d’une question émotive ou d’une question de bien-être ? Je pense que c’est le premier. »

Malgré le scepticisme, Von Keyserlingk estime que plus de 400 fermes laitières font l’essai de systèmes d’élevage de veaux sur pied en Europe et en Australie. Non loin de la ferme de Finlay, dans le sud-ouest de l’Écosse, un autre producteur laitier qui élève ses veaux avec leur mère a récemment commencé à vendre son lait aux consommateurs pour 1,59 £ la pinte.

« Cela pourrait être la norme dans 20 à 30 ans, tout comme les stands à cravate l’étaient dans le passé. Mais il s’agit d’un changement fondamental dans le mode de fonctionnement des exploitations agricoles ; nous devons donc aider les agriculteurs à trouver des moyens d’améliorer la santé et le bien-être des vaches et des veaux tout en étant pratiques pour les agriculteurs « , explique von Keyserlingk.

« Pour mieux soutenir les agriculteurs dans cette transition, de nouvelles recherches sont nécessaires sur la façon dont ces systèmes peuvent être gérés pour fonctionner au mieux pour les vaches et les veaux, notamment en réduisant le risque de maladies de production courantes comme la mammite et la boiterie, » ajoute-t-elle.